Mary Somerville, Matemática, Científica y Escritora

Mary Somerville (26 de diciembre de 1780-29 de noviembre de 1872) fue una matemática, científica, astrónoma, geógrafa y una dotada escritora científica, que en la era del floreciente cambio social y científico fue capaz de transmitir tanto la sustancia de la ciencia como lo «científico sublime».

Hechos rápidos: Mary Somerville

  • Conocido por: Trabajo científico en matemáticas, astronomía y geografía, y escritura científica de talento.
  • Nació el 26 de diciembre de 1780 en Jedburgh, Escocia
  • Los padres: William George Fairfax y Margaret Charters Fairfax
  • Murió: 29 de noviembre de 1872 en Nápoles, Italia
  • Educación: Un año de educación formal, pero Somerville fue principalmente educado en casa y autodidacta
  • Obras publicadas: Geografía Física (1848), Recuerdos Personales de Mary Somerville (1873, después de su muerte)
  • Cónyuge(s): Samuel Greig (m. 1804-1807); William Somerville (m. 1812-1860)
  • Premios: Miembro honorario de la Real Sociedad Astronómica (1833), medalla de oro de la Real Sociedad Geográfica (1869), elegido para la Sociedad Filosófica Americana (1869)
  • Niños: Dos hijos con Grieg (uno sobrevivió hasta la edad adulta, el abogado Woronzow Grieg, fallecido en 1865), tres hijas (Margaret (1813-1823), Martha (1815), Mary Charlotte (1817) y un hijo que murió en la infancia en 1815) con Somerville

Vida temprana

Mary Somerville nació Mary Fairfax en Jedburgh, Escocia, el 26 de diciembre de 1780, la quinta de siete hijos del Vicealmirante Sir William George Fairfax y Margaret Charters Fairfax. Sólo dos de sus hermanos sobrevivieron hasta la edad adulta y su padre estaba lejos en el mar, por lo que Mary pasó sus primeros años en el pequeño pueblo de Burntisland siendo educada en casa por su madre. Cuando su padre regresó del mar, descubrió que Mary, de 8 o 9 años, no sabía leer ni hacer sumas sencillas. La envió a un internado de élite, el Colegio de la Srta. Primrose en Musselburgh.

La Srta. Primrose no fue una buena experiencia para Mary y fue enviada a casa en sólo un año. Comenzó a educarse, tomando clases de música y pintura, instrucciones de escritura y aritmética. Aprendió a leer francés, latín y griego en gran parte por su cuenta. A los 15 años, Mary notó algunas fórmulas algebraicas usadas como decoración en una revista de moda, y por su cuenta comenzó a estudiar álgebra para darles sentido. Obtuvo subrepticiamente una copia de «Elementos de Geometría» de Euclides por la oposición de sus padres.

Matrimonio y vida familiar

En 1804 Mary Fairfax se casó, bajo presión de la familia, con su primo, el capitán Samuel Greig, un oficial de la marina rusa que vivía en Londres. Tuvieron dos hijos, sólo uno de los cuales sobrevivió hasta la edad adulta, el futuro abogado Woronzow Grieg. Samuel también se opuso a que María estudiara matemáticas y ciencias, pero después de su muerte en 1807 -siguió la muerte de su hijo- ella se encontró con la oportunidad y los recursos financieros para perseguir sus intereses matemáticos.

Regresó a Escocia con Woronzow y comenzó a estudiar astronomía y matemáticas seriamente. Siguiendo el consejo de William Wallace, un profesor de matemáticas en un colegio militar, adquirió una biblioteca de libros de matemáticas. Empezó a resolver problemas matemáticos planteados por una revista de matemáticas, y en 1811 ganó una medalla por una solución que presentó.

Se casó con el Dr. William Somerville en 1812, otro primo. Somerville era el jefe del departamento médico del ejército en Londres y él apoyó calurosamente su estudio, escritura y contacto con los científicos.

Esfuerzos científicos

Cuatro años después de casarse, Mary Somerville y su familia se mudaron a Londres. Su círculo social incluía a las principales figuras científicas y literarias de la época, incluyendo a Ada Bryon y su madre Maria Edgeworth, George Airy, John y William Herschel, George Peacock, y Charles Babbage. Mary y William tuvieron tres hijas (Margaret, 1813-1823; Martha, nacida en 1815, y Mary Charlotte, nacida en 1817), y un hijo que murió en la infancia. También viajaron extensamente por Europa.

En 1826, Somerville comenzó a publicar documentos sobre temas científicos basados en sus propias investigaciones. Después de 1831, empezó a escribir también sobre las ideas y el trabajo de otros científicos. Un libro, «La Conexión de las Ciencias Físicas», contenía la discusión de un hipotético planeta que podría estar afectando la órbita de Urano. Eso impulsó a John Couch Adams a buscar el planeta Neptuno, por lo que se le acredita como co-descubridor.

La traducción y ampliación de Mary Somerville de «Mecánica celestial» de Pierre Laplace en 1831 le valió la aclamación y el éxito: ese mismo año, el primer ministro británico Robert Peel le concedió una pensión civil de 200 libras anuales. En 1833, Somerville y Caroline Herschel fueron nombrados miembros honorarios de la Real Sociedad Astronómica, la primera vez que las mujeres se ganaban ese reconocimiento. El Primer Ministro Melbourne aumentó su salario a 300 libras en 1837. La salud de William Somerville se deterioró y en 1838 la pareja se mudó a Nápoles, Italia. Se quedó allí la mayor parte del resto de su vida, trabajando y publicando.

En 1848, Mary Somerville publicó «Geografía Física», un libro utilizado durante 50 años en escuelas y universidades; aunque al mismo tiempo, atrajo un sermón en contra en la Catedral de York.

William Somerville murió en 1860. En 1869, Mary Somerville publicó otra obra importante, fue premiada con una medalla de oro de la Royal Geographical Society y fue elegida para la American Philosophical Society.

Muerte

Para 1871, Mary Somerville había sobrevivido a sus maridos, a una hija y a todos sus hijos: escribió: «Pocos de mis primeros amigos se quedan ahora, casi me quedo sola». Mary Somerville murió en Nápoles el 29 de noviembre de 1872, justo antes de cumplir 92 años. Ella había estado trabajando en otro artículo matemático en ese momento y regularmente leía sobre álgebra superior y resolvía problemas cada día.

Su hija publicó «Personal Recollections of Mary Somerville» al año siguiente, partes de una obra que Mary Somerville había completado en su mayoría antes de su muerte.

Publicaciones

  • 1831 (primer libro): «El Mecanismo de los Cielos», traduciendo y explicando la mecánica celestial de Pierre Laplace.
  • 1834: «On the Connection of the Physical Sciences» – este libro continuó en nuevas ediciones hasta 1877.
  • 1848: «Geografía Física» – el primer libro en Inglaterra sobre la superficie física de la Tierra, ampliamente utilizado como libro de texto en escuelas y universidades durante 50 años.
  • 1869: «Sobre la Ciencia Molecular y Microscópica», sobre la física y la química.

Principales premios y honores

  • Una de las dos primeras mujeres admitidas en la Real Sociedad Astronómica (la otra era Caroline Herschel).
  • El Somerville College, de la Universidad de Oxford, lleva su nombre.
  • Apodada «Reina de la Ciencia del Siglo XIX» por un periódico a su muerte.
  • Afiliaciones organizativas: Somerville College, Universidad de Oxford, Real Sociedad Astronómica, Real Sociedad Geográfica, Sociedad Filosófica Americana.

Fuentes

  • Neeley, Kathryn y Mary Somerville. Mary Somerville: Ciencia, Iluminación y la Mente Femenina. Cambridge: Cambridge University Press, 2001.
  • Somerville, Martha. «Recuerdos personales, desde la vida temprana hasta la vejez de Mary Somerville, con selecciones de su correspondencia.» Boston: Roberts Brothers, 1874.
  • O’Connor, J. J. y E. F. Robertson. «Mary Fairfax Greig Somerville». Escuela de Matemáticas y Estadística, Universidad de St Andrews, Escocia, 1999.
  • Patterson, Elizabeth Chambers. «Mary Somerville y el cultivo de la ciencia, 1815-1840». Springer, Dordrecht, 1983.

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