Mary Church Terrell – Activista de Derechos Civiles y de la Mujer

Nacida como Mary Eliza Church, Mary Church Terrell (23 de septiembre de 1863 – 24 de julio de 1954) fue una pionera clave en los movimientos intersectoriales por los derechos civiles y el sufragio. Como educadora y activista, fue una figura importante en el avance de la causa de los derechos civiles.

Los primeros años de vida

Mary Church Terrell nació en Memphis, Tennessee, en 1863, el mismo año en que el Presidente Abraham Lincoln firmó la Proclamación de Emancipación. Sus dos padres eran ex esclavos que tuvieron éxito en los negocios: su madre, Louisa, era dueña de una exitosa peluquería, y su padre, Robert, se convirtió en uno de los primeros millonarios afroamericanos del Sur. La familia vivía en un vecindario mayoritariamente blanco, y la joven Mary fue protegida en sus primeros años de la mayor parte de las experiencias de racismo, aunque, cuando tenía tres años, su padre fue fusilado durante los disturbios raciales de Memphis en 1866. No fue hasta que tuvo cinco años, al escuchar las historias de su abuela sobre la esclavitud, que empezó a ser consciente de la historia afroamericana.

Sus padres se divorciaron en 1869 o 1870, y su madre primero tuvo la custodia de Mary y su hermano. En 1873, la familia la envió al norte, a Yellow Springs y luego a Oberlin para ir a la escuela. Terrell dividía sus veranos entre visitar a su padre en Memphis y a su madre donde se había mudado, la ciudad de Nueva York. Terrell se graduó del Oberlin College, Ohio, uno de los pocos colegios integrados del país, en 1884, donde había tomado el «curso para caballeros» en lugar del programa para mujeres, más fácil y corto. Dos de sus compañeras de estudios, Anna Julia Cooper e Ida Gibbs Hunt, se convertirían en sus amigas de toda la vida, colegas y aliadas en el movimiento por la igualdad racial y de género.

Mary se mudó a Memphis para vivir con su padre. Él se había hecho rico, en parte comprando propiedades baratas cuando la gente huyó de la epidemia de fiebre amarilla en 1878-1879. Su padre se oponía a que trabajara; sin embargo, cuando se volvió a casar, Mary aceptó un puesto de maestra en Xenia, Ohio, y luego otro en Washington, DC. Después de completar su maestría en Oberlin mientras vivía en Washington, pasó dos años viajando por Europa con su padre. En 1890, volvió a enseñar en una escuela secundaria para estudiantes negros en Washington, D.C.

La familia y el activismo temprano

En Washington, Mary renovó su amistad con su supervisor en la escuela, Robert Heberton Terrell. Se casaron en 1891. Como era de esperar en ese momento, Mary dejó su empleo al casarse. Robert Terrell fue admitido en el Colegio de Abogados en 1883 en Washington y, de 1911 a 1925, enseñó derecho en la Universidad Howard. Fue juez del Tribunal Municipal del Distrito de Columbia de 1902 a 1925.

Los tres primeros hijos que Mary tuvo murieron poco después de nacer. Su hija, Phyllis, nació en 1898, y la pareja adoptó a su hija Mary unos años después. Mientras tanto, Mary se había vuelto muy activa en la reforma social y en el trabajo voluntario, incluyendo el trabajo con organizaciones de mujeres negras y por el sufragio de las mujeres en la National American Woman Suffrage Association. Susan B. Anthony se hizo amiga suya. Mary también trabajaba en guarderías y en el cuidado de niños, especialmente para los hijos de madres trabajadoras.

Mary entró en el activismo con más fiereza después del linchamiento en 1892 de su amigo Thomas Moss, un empresario negro que fue atacado por empresarios blancos por competir con sus negocios. Su teoría del activismo se basaba en la idea del «levantamiento», o la idea de que la discriminación podía ser abordada por el avance social y la educación, con la creencia de que el avance de un miembro de la comunidad podía hacer avanzar a toda la comunidad.

Excluida de participar plenamente en la planificación con otras mujeres de las actividades de la Feria Mundial de 1893, Mary se dedicó a crear organizaciones de mujeres negras que trabajaran para poner fin a la discriminación racial y de género. Ayudó a diseñar la fusión de los clubes de mujeres negras para formar la Asociación Nacional de Mujeres de Color (NACW) en 1896. Fue su primer presidente, sirviendo en esa capacidad hasta 1901, cuando fue nombrada presidente honorario de por vida.

Fundador e Icono

Durante la década de 1890, la creciente habilidad y reconocimiento de Mary Church Terrell para hablar en público la llevó a dedicarse a la docencia como profesión. Se hizo amiga y trabajó con W.E.B. DuBois, y él la invitó a convertirse en uno de los miembros fundadores cuando se fundó la NAACP.

Mary Church Terrell también sirvió en el consejo escolar de Washington, DC, de 1895 a 1901 y de nuevo de 1906 a 1911, siendo la primera mujer afroamericana en servir en ese cuerpo. Su éxito en ese puesto se basó en su anterior activismo con la NACW y sus organizaciones asociadas, que trabajaron en iniciativas de educación centradas en las mujeres y los niños negros, desde las guarderías hasta las mujeres adultas en la fuerza de trabajo. En 1910, ayudó a fundar el Club de Ex Alumnos de la Universidad o Club de Ex Alumnas de la Universidad.

En la década de 1920, Mary Church Terrell trabajó con el Comité Nacional Republicano en nombre de las mujeres y los afroamericanos. Votó a los republicanos hasta 1952, cuando votó por Adlai Stevenson para presidente. Aunque Mary pudo votar, muchos otros hombres y mujeres negros no lo hicieron, debido a las leyes en el Sur que esencialmente privaban del derecho al voto a los votantes negros. Viuda cuando su marido murió en 1925, Mary Church Terrell continuó con sus conferencias, su trabajo voluntario y su activismo, considerando brevemente la posibilidad de un segundo matrimonio.

Activista hasta el final

Incluso al entrar en la edad de jubilación, Mary continuó su trabajo por los derechos de la mujer y las relaciones raciales. En 1940, publicó su autobiografía, Una mujer de color en un mundo blanco, que describía sus experiencias personales con la discriminación.

En sus últimos años, formó un piquete y trabajó en la campaña para poner fin a la segregación en Washington, D.C., donde se unió a la lucha contra la segregación en los restaurantes, a pesar de que ya estaba a mediados de los ochenta. Mary vivió para ver esta lucha ganada a su favor: en 1953, los tribunales dictaminaron que los lugares de comida segregados eran inconstitucionales.

Mary Church Terrell murió en 1954, sólo dos meses después de la decisión de la Corte Suprema en el caso Brown contra la Junta de Educación, un «sujetalibros» adecuado a su vida que comenzó justo después de la firma de la Proclamación de la Emancipación y que se centró en la educación como un medio clave para promover los derechos civiles por los que ella pasó su vida luchando.

Mary Church Terrell Datos breves

Nació: el 23 de septiembre de 1863 en Memphis, Tennessee

Murió: 24 de julio de 1954 en Annapolis, Maryland

Cónyuge: Robert Heberton Terrell (m. 1891-1925)

Niños: Phyllis (única hija biológica superviviente) y Mary (hija adoptiva)

Logros clave: Una de las primeras líderes de los derechos civiles y defensoras de los derechos de la mujer, fue una de las primeras mujeres afroamericanas en obtener un título universitario. Fue fundadora de la Asociación Nacional de Mujeres de Color y miembro fundador de la NAACP

Ocupación: educador, activista, conferenciante profesional

Fuentes

  • Iglesia, Mary Terrell. Una mujer de color en un mundo blanco. Washington, DC: Ransdell, Inc. Editores, 1940.
  • Jones, B. W. «Mary Church Terrell and the National Association of Colored Women: 1986-1901», The Journal of Negro History, vol. 67 (1982), 20-33.
  • Michals, Debra. «Mary Church Terrell». Museo Nacional de Historia de la Mujer, 2017, https://www.womenshistory.org/education-resources/biographies/mary-church-terrell

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