Biografía e historia intelectual de Michel Foucault

Michel Foucault (1926-1984) fue un teórico social, filósofo, historiador e intelectual público francés que fue política e intelectualmente activo hasta su muerte. Se le recuerda por su método de utilizar la investigación histórica para iluminar los cambios en el discurso a lo largo del tiempo, y la evolución de las relaciones entre el discurso, el conocimiento, las instituciones y el poder. La obra de Foucault inspiró a los sociólogos en subcampos como la sociología del conocimiento; el género, la sexualidad y la teoría queer; la teoría crítica; la desviación y el crimen; y la sociología de la educación. Sus obras más conocidas incluyen Disciplina y castigo, La historia de la sexualidad y La arqueología del conocimiento.

Vida temprana

Paul-Michel Foucault nació en una familia de clase media-alta en Poitiers, Francia, en 1926. Su padre era cirujano y su madre, la hija de un cirujano. Foucault asistió al Lycée Henri-IV, uno de los institutos más competitivos y exigentes de París. Más tarde contó una relación problemática con su padre, que le intimidaba por ser «delincuente». En 1948 intentó suicidarse por primera vez y fue internado en un hospital psiquiátrico durante un tiempo. Ambas experiencias parecen estar ligadas a su homosexualidad, ya que su psiquiatra creía que su intento de suicidio estaba motivado por su condición de marginado en la sociedad. Ambas parecen haber moldeado su desarrollo intelectual y se centran en el marco discursivo de la desviación, la sexualidad y la locura.

Desarrollo intelectual y político

Después del bachillerato, Foucault fue admitido en 1946 en la École Normale Supérieure (ENS), una escuela secundaria de élite de París fundada para formar y crear líderes intelectuales, políticos y científicos franceses. Foucault estudió con Jean Hyppolite, un experto existencialista en Hegel y Marx que creía firmemente que la filosofía debía desarrollarse a través del estudio de la historia; y con Louis Althusser, cuya teoría estructuralista dejó una fuerte huella en la sociología y fue muy influyente para Foucault.

En el ENS Foucault leyó ampliamente en filosofía, estudiando las obras de Hegel, Marx, Kant, Husserl, Heidegger y Gaston Bachelard. Althusser, inmerso en las tradiciones intelectuales y políticas marxistas, convenció a su estudiante de que se uniera al Partido Comunista Francés, pero la experiencia de Foucault con la homofobia y las incidencias del antisemitismo en su interior le desanimaron. Foucault también rechazó el enfoque clasista de la teoría de Marx, y nunca se identificó como marxista. Completó sus estudios en la ENS en 1951 y luego comenzó un doctorado en la filosofía de la psicología.

Durante los siguientes años enseñó cursos universitarios de psicología mientras estudiaba las obras de Pavlov, Piaget, Jaspers y Freud; y estudió las relaciones entre médicos y pacientes en el Hospital Sainte-Anne, donde había sido paciente después de su intento de suicidio de 1948. Durante este tiempo Foucault también leyó ampliamente fuera de la psicología los intereses compartidos con su compañero de larga data, Daniel Defert, que incluían obras de Nietzsche, el Marqués de Sade, Dostoievski, Kafka y Genet. Después de su primer puesto universitario, trabajó como diplomático cultural en universidades de Suecia y Polonia mientras completaba su tesis doctoral.

Foucault completó su tesis, titulada «Locura y locura»: Historia de la locura en la era clásica», en 1961. Basándose en el trabajo de Durkheim y Margaret Mead, además de todos los mencionados anteriormente, argumentó que la locura era una construcción social que se originaba en las instituciones médicas, que era distinta de la verdadera enfermedad mental, y una herramienta de control y poder social. Publicado en forma abreviada como su primer libro de nota en 1964, Locura y Civilización es considerado un trabajo de estructuralismo, fuertemente influenciado por su maestro en la ENS, Louis Althusser. Esto, junto con sus dos siguientes libros, El Nacimiento de la Clínica y El Orden de las Cosas muestran su método historiográfico conocido como «arqueología», que también utilizó en sus libros posteriores, La Arqueología del Conocimiento, Disciplina y Castigo y La Historia de la Sexualidad.

A partir de la década de 1960, Foucault ocupó diversos cargos de profesor en universidades de todo el mundo, entre ellas la Universidad de California-Berkeley, la Universidad de Nueva York y la Universidad de Vermont. Durante esos decenios, Foucault se dio a conocer como intelectual público comprometido y activista en favor de cuestiones de justicia social, entre ellas el racismo, los derechos humanos y la reforma penitenciaria. Era muy popular entre sus estudiantes, y sus conferencias dadas después de su ingreso en el Collège de France fueron consideradas como momentos culminantes de la vida intelectual en París, y siempre estuvieron repletas.

Legado intelectual

La contribución intelectual clave de Foucault fue su hábil habilidad para ilustrar que las instituciones -como la ciencia, la medicina y el sistema penal- a través del uso del discurso, crean categorías de sujetos para que las personas habiten y convierten a las personas en objetos de escrutinio y de conocimiento. Así, argumentó, los que controlan las instituciones y sus discursos ejercen el poder en la sociedad, porque dan forma a las trayectorias y resultados de la vida de las personas.

Foucault también demostró en su obra que la creación de categorías de sujetos y objetos se basa en jerarquías de poder entre las personas y, a su vez, en jerarquías de conocimiento, por lo que el conocimiento de los poderosos se considera legítimo y correcto, y el de los menos poderosos se considera inválido y erróneo. Sin embargo, es importante destacar que el poder no está en manos de los individuos, sino que se extiende por toda la sociedad, vive en instituciones y es accesible para quienes controlan las instituciones y la creación de conocimientos. Así pues, consideró que el conocimiento y el poder eran inseparables, y los denominó como un solo concepto, «conocimiento/poder».

Foucault es uno de los eruditos más leídos y citados en el mundo.

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